Quanto possono volare in alto gli insetti?

Non potete vederli, ma ci sono milioni di insetti che volano sopra la vostra testa ogni giorno.

Se vi trovate al 50° piano di un grattacielo e aprite la finestra, non ci vorrà molto prima che un insetto ronzi dentro. Anche i ragni possono entrare, dispersi dal vento. Ma come per tutte le cose, anche per gli insetti c’è un limite massimo di altezza, anche in cielo.

È difficile stabilire una cifra reale di quanto possano volare gli insetti. “Possiamo rilevare insetti a 5.000 o 6.000 piedi”, dice Phil Pellitteri del laboratorio di diagnostica degli insetti dell’Università del Wisconsin-Madison. “Ma il vento è un fattore importante nel movimento degli insetti, ed è difficile sapere se stanno volando o se stanno andando alla deriva”.

I volatili sono limitati nella loro capacità di salire

Tutti gli esseri viventi che volano, siano essi uccelli, insetti o pipistrelli, sono limitati nella loro capacità di salire in aria da tre fattori principali: densità dell’aria, temperatura e livelli di ossigeno. Più si sale di quota, più l’aria è rarefatta. E poiché sempre meno molecole d’aria possono spingere contro le ali di un uccello o di un insetto, volare diventa più difficile. Lo stesso vale per l’ossigeno, di cui anche gli insetti hanno bisogno per respirare e funzionare, e i cui livelli sono solo la metà di quelli a livello del mare una volta raggiunti i 6.000 metri (20.000 piedi) di altitudine.

A tale altitudine, la temperatura scende a circa -20°C. A 10.000 metri (40.000 piedi), la temperatura dell’aria è di -50°C. A queste temperature, i piccoli muscoli delle mosche o delle api non funzionano più per far battere le ali.

Non c’è quindi da stupirsi se la quota più alta a cui gli scienziati hanno trovato insetti – alcune mosche e farfalle – è di circa 6.000 metri (20.000 piedi). Questo record appartiene a una termite solitaria, catturata nel 1961 da trappole per insetti posizionate su un aereo Super-Constellation. L’aereo ha volato per 186.000 km (116.000 miglia) vicino a 20.000 piedi di altitudine e la termite è tutto ciò che è stato possibile trovare, quindi è sicuro che il tetto massimo per gli insetti è intorno a questa altitudine. Un po’ più in basso, a circa 5.000 metri (16.400 piedi), i palloni meteorologici hanno raccolto ditteri, mayflies e locuste. Se la cosa vi diverte, trovare anche giochi a tema su scommesse.netbet.it.

Nel 2014, gli scienziati guidati da Michael Dillon, ricercatore presso il Dipartimento di Zoologia e Fisiologia dell’Università del Wyoming, hanno condotto un insolito esperimento di laboratorio in cui i bombi alpini sono stati collocati in una camera che riproduceva la bassa pressione atmosferica delle alte quote. In condizioni simulate, i ricercatori hanno scoperto che alcuni bombi potevano – almeno in teoria – volare ad altitudini di circa 9.000 metri (29.500 piedi), ovvero più in alto del monte Everest.

Questione di evoluzione

La ridotta densità dell’aria ha costretto i bombi ad adattarsi cambiando il movimento delle ali, facendole oscillare su un arco più ampio per compensare la minore resistenza dell’aria, hanno scoperto i ricercatori. Tuttavia, gli autori ammettono che nel mondo reale è molto improbabile che le api volino così in alto, soprattutto considerando le basse temperature che danneggiano i loro muscoli.

In ogni caso, gli insetti non hanno bisogno di ali per volare in alto nel cielo. Secondo il ricercatore britannico Jason Chapman, in un mese estivo ventoso nel Regno Unito possono volare 3 miliardi di insetti. Man mano che si scende verso l’equatore, la quantità di traffico aereo di insetti aumenta. La maggior parte di questi insetti, comprese molte creature senza ali, viene dispersa dal vento. Possono viaggiare per migliaia di chilometri e atterrare in una zona completamente diversa del mondo. È sorprendente che, nonostante il viaggio accidentato, la maggior parte degli insetti sopravviva all’estenuante viaggio.

Inoltre, alcuni insetti sembrano essersi evoluti in modo tale da poter scegliere il momento in cui navigare in base alle raffiche di vento, in modo tale da adattarsi alla stagione migliore per migrare. Pellitteri spiega che:

“Alcune specie meridionali, come la piccola saltatrice di foglie, che infesta l’erba medica, le fragole e la patata, hanno qualcosa che funziona come un indicatore di temperatura. Se la temperatura scende sotto i 60 gradi, si abbassano. Questo ha senso. Se il vento proviene da sud, farà più caldo e loro si faranno un giro a nord. Quando il vento viene da nord, fa più freddo e loro rimangono a terra”.

È difficile stabilire con esattezza a quale altezza possano volare gli insetti, ma è certo che ogni giorno miliardi di insetti percorrono queste autostrade aeree in tutto il mondo.

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